La Astrofísica Basada En Laboratorio Conduce A Una Disciplina Dedicada

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Un tipo de turbulencia simulada en un experimento de laboratorio podría ayudar a explicar por qué la corona solar está tan caliente. Foto de SDO / NASA

Los gigantescos imanes naranjas en MIT se construyeron originalmente hace décadas para confinar núcleos de hidrógeno en la búsqueda de fusión nuclear. Sin embargo, desde 1998 plasma el físico Jan Egedal los ha estado usando para simular campos magnéticos en el viento delgado de partículas cargadas que emanan del Sol. Egedal espera descubrir cómo el viento solar puede transferir energía.

Este tipo de experimentos astrofísicos de laboratorio, en los que se hicieron esfuerzos para imitar el comportamiento de plasmas espaciales y otros fenómenos, han tenido que depender del aparato de investigación energética o de la física fundamental. Ahora, los astrofísicos están tratando de hacer del campo una disciplina por derecho propio, con su financiamiento y equipo dedicados.

En junio, la Sociedad Astronómica Estadounidense (AAS) en Washington DC creó su primera disciplina nueva en 30 años, dedicada a la astrofísica de laboratorio. En la reunión de física del plasma de la Sociedad Estadounidense de Física el mes pasado en Providence, Rhode Island, hubo una cantidad sin precedentes de sesiones de laboratorio de astrofísica. Incluso algunos NASA Los científicos dicen que la agencia debería dedicar algunos fondos de cada misión espacial a la astrofísica de laboratorio.

Egedal está explorando las preguntas planteadas por dos misiones de viento solar, Cluster de la ESA y Wind de la NASA. El trabajo es atractivo en tiempos de presupuestos ajustados porque el costo de la mayoría de los experimentos tiende a ser de cientos de miles de dólares en lugar de los cientos de millones necesarios para las misiones espaciales.

El mes pasado, la primera medición de laboratorio de turbulencia astrofísica en la que dos ondas magnéticas chocan para generar una tercera, un fenómeno que se ha utilizado para explicar por qué la corona de Sol es miles de veces más caliente que su superficie y cómo se mueven cantidades masivas de energía entre las galaxias. , fue descrito. Usando el Large Plasma Device, un generador de plasma de 21 metros de largo en la Universidad de California, Los Ángeles, se generaron y chocaron dos ondas Alfvén. Se mapeó la onda hija y esto confirmó el mecanismo celestial. Este experimento costó menos de $100,000 para realizar.

La financiación dedicada a la astrofísica de laboratorio sería una buena noticia para Egedal, que está empezando a dejar atrás su aparato actual y quiere construir uno nuevo.

[a través de la naturaleza]

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