Las Tortugas Tienen Una Memoria A Largo Plazo Asombrosa Y Una Inteligencia Muy Subestimada

Dr. Tamar Gutnick y Tortuga George

Una amistad de una década: la Dra. Tamar Gutnick acaricia a su tortuga favorita, George, una tortuga Aldabra de 100 años que se encuentra en el zoológico de Viena. Crédito: OIST

Descritas como “rocas vivientes”, las tortugas terrestres gigantes son bestias pesadas con la reputación de ser lentas tanto en velocidad como en capacidad intelectual. Pero una nueva investigación llevada a cabo por científicos del Instituto de Ciencia y Tecnología de Okinawa (OIST) sugiere que hemos subestimado en gran medida la inteligencia de estas criaturas, que no solo pueden ser entrenadas sino que también tienen asombrosos poderes de memoria a largo plazo.

“Cuando se descubrieron por primera vez, las tortugas terrestres gigantes eran consideradas estúpidas porque los exploradores podían simplemente recolectarlas y almacenarlas en los barcos como un suministro de carne fresca”, dijo la Dra. Tamar Gutnick, primera autora del estudio y becaria postdoctoral en la OIST de Física y Unidad de Biología.

Pero Gutnick señaló que había habido informes contradictorios que insinuaban su intelecto. El propio Darwin señaló que las tortugas de Galápagos viajaban largas distancias entre donde comían, bebían, dormían o se bañaban en el barro, lo que requería una buena memoria. Los exploradores también documentaron que podrían ser entrenados para permanecer en un solo lugar en los barcos.

Una tortuga adolescente de Galápagos alojada en el zoológico de Viena elige el objetivo correcto para morder en una tarea de entrenamiento de discriminación de color. Crédito: OIST

“También observamos de primera mano que las tortugas reconocían a sus cuidadores, por lo que sabíamos que eran capaces de aprender”, agregó Gutnick. “Esta investigación muestra al resto del mundo lo inteligentes que son”.

Enseñar nuevos trucos a una tortuga vieja

El estudio, publicado recientemente en la revista Animal Cognition , es la culminación de casi una década de trabajo, que comenzó cuando Gutnick era estudiante de maestría en la Universidad Hebrea y trabajaba con tortugas Aldabra alojadas en el zoológico de Viena.

“Cuando conocí a las tortugas, inmediatamente me enamoré de ellas”, dijo Gutnick. “Para mí estaba claro que todos tenían personalidades muy distintas, y a menudo descaradas”.

En esta última investigación, la Dra. Tamar Gutnick y el Dr. Michael Kuba, que originalmente trabajaba en el Zoológico de Viena y ahora es científico de plantilla en OIST, entrenaron a las tortugas Aldabra y Galápagos del Zoológico de Viena y del Zoológico de Zúrich para realizar tres tareas de dificultad creciente. Los investigadores utilizaron una forma de acondicionamiento llamado entrenamiento de refuerzo positivo, donde recompensaban a las tortugas por una acción correcta tratándolas con su comida favorita, como zanahoria, remolacha roja o diente de león.

Tarea de discriminación del color de la tortuga de Galápagos

¿Morado o verde? Jumbo, una tortuga de Galápagos del zoológico de Zúrich, muerde con éxito el objetivo del color correcto. Crédito: OIST

Para la primera tarea, los científicos entrenaron a las tortugas para que mordieran una bola de color en el extremo de un palo. Una vez dominado, los investigadores les enseñaron a moverse y morder la bola de color, que se mantuvo a uno o dos metros de distancia. Para la tarea final, los científicos asignaron a cada tortuga un color único y entrenaron a las tortugas para que eligieran la bola del color correcto, entre dos objetivos ofrecidos.

Cuando los investigadores probaron las tortugas tres meses después, las tortugas realizaron inmediatamente las dos primeras tareas. Aunque no pudieron recordar sus colores individuales correctos para la tercera tarea, cinco de las seis tortugas volvieron a aprender qué bola de color morder más rápido que en el entrenamiento inicial, lo que sugiere algo de memoria residual.

Los investigadores también volvieron a visitar tres de las tortugas Aldabra que habían entrenado nueve años antes y que todavía estaban alojadas en el zoológico de Viena. Sorprendentemente, los tres recordaron las dos primeras tareas, mostrando una increíble capacidad de recuperación a largo plazo acorde con su larga vida útil.

¿Quién nos enseñó? ¡Otra tortuga!

La memoria a largo plazo de las tortugas no fue la única sorpresa que les aguardaba a los investigadores, ya que también descubrieron que las tortugas entrenadas en grupos aprendían más rápido que las tortugas entrenadas por separado.

“Este fue un resultado muy inesperado”, dijo Gutnick. “Las tortugas terrestres gigantes no son conocidas por ser animales particularmente sociales, pero el aumento en la velocidad de aprendizaje fue inconfundible”.

Los científicos especulan que las tortugas terrestres gigantes pueden obtener información importante en la naturaleza, como los lugares para alimentarse y beber, al observar otras tortugas.

La única tarea en la que no hubo un beneficio claro del aprendizaje en grupo fue la tercera tarea, ya que los investigadores asignaron a cada tortuga su propio color individual. Por lo tanto, las tortugas no pudieron aprender ninguna información útil sobre qué bola morder mirándose unas a otras.

Este resultado es la primera evidencia documentada del aprendizaje social en las tortugas de Aldabra y Galápagos, y destaca lo poco que los científicos saben actualmente sobre la cognición en los reptiles, un grupo que los científicos suelen descuidar debido a la falta de disponibilidad.

“El problema es que no se puede tener una tortuga gigante en un laboratorio”, dijo Gutnick. “Gracias a los zoológicos, podemos acceder a estas increíbles criaturas y explorar más la cognición de los reptiles”.

Referencia: “Los gigantes subestimados: condicionamiento operante, discriminación visual y memoria a largo plazo en tortugas gigantes” por Tamar Gutnick, Anton Weissenbacher y Michael J. Kuba, 13 de noviembre de 2019, Cognición animal .
DOI: 10.1007 / s10071-019-01326-6

Añadir un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *