Misión Ladee Para Estudiar Los Misteriosos Rayos Crepusculares Lunares

Este nuevo video de ScienceCast de cuatro minutos detalla el próximo NASA Misión LADEE para explorar los rayos crepusculares lunares y otros misterios de la atmósfera lunar.


A El nuevo video de ScienceCast explora los misterios de la atmósfera lunar.

En los años 60 y 70, los astronautas del Apolo que rodeaban la Luna vieron algo que todavía desconcierta a los investigadores de hoy. Aproximadamente 10 segundos antes del amanecer o el atardecer lunar, aparecían serpentinas pálidas y luminosas sobre el horizonte gris. Estos “rayos crepusculares” fueron presenciados por los miembros de la tripulación de los Apolo 8, 10, 15 y 17.

De vuelta en la Tierra, vemos rayos crepusculares todo el tiempo cuando los rayos del sol penetran en las nubes y la neblina del atardecer. La “Luna sin aire” no debería tener tales rayos, sin embargo, los hombres de Apolo los vieron claramente.

A finales de esta semana, una nave espacial de la NASA regresará a la Luna para investigar. Programado para su lanzamiento el 6 de septiembre de 2013, Lunar Atmosphere and Dust Environment Explorer (“LADEE” para abreviar) buscará rayos crepusculares y otros misterios de la atmósfera lunar.

Sí, la Luna tiene atmósfera ”, dice Richard Elphic, el científico del proyecto de LADEE en NASA Ames. “Es mucho más tenue que el nuestro”.

La atmósfera de la Luna es tan endeble —unos diez mil billones de veces menos densa que la de la Tierra— que un buen estornudo la atravesaría como un huracán. El “aire lunar” es una mezcla de gasa de argón-40, que se filtra fuera de la tierra debido a la desintegración radiactiva en el interior lunar, además de elementos como helio, sodio y potasio, salidos de la superficie lunar por el viento solar y los micrometeoroides.

Sin embargo, ninguno de estos gases aparece en cantidades suficientes para explicar los rayos crepusculares.

“Nos falta algo”, dice Elphic.

La pieza que falta puede ser polvo. Cuando la luz del sol cae sobre la Luna, la radiación ultravioleta solar electrifica la capa superficial del suelo desprotegida, posiblemente provocando que granos ligeros de polvo lunar se eleven del suelo y se unan a los gases que ya están allí.

“Este polvo cargado eléctricamente puede ser lo que vieron los astronautas”, dice Elphic. El experimento de polvo lunar de LADEE recolectará y analizará el polvo en la atmósfera de la Luna para probar esta hipótesis.

Nueva misión de la NASA para estudiar misteriosos rayos crepusculares lunares

Rayos crepusculares lunares esbozados por los astronautas del Apolo 17.

Los investigadores tienen un nombre especial para atmósferas tan fantásticamente delgadas como la Luna: una exosfera. En la Tierra, las moléculas en el aire denso chocan constantemente entre sí, esparciendo presión y calor en todas direcciones. En una exosfera, sin embargo, las moléculas están tan separadas que rara vez chocan.

“En lugar de chocar entre sí”, dice Elphic, “chocan contra la superficie lunar”.

Se espera que las moléculas de aire que entren en contacto con el polvo lunar se peguen brevemente antes de continuar. Salta y pega, salta y pega. En cualquier momento dado, millones de moléculas podrían estar saltando como conejos por cada centímetro cuadrado de terreno lunar. Los espectrómetros ultravioleta, de luz visible y de masas a bordo de LADEE harán un inventario de las moléculas presentes y determinarán cómo se comportan.

“La mezcla polvorienta y endeble de átomos y moléculas en la atmósfera lunar seguramente tendrá propiedades extrañas que nuestra experiencia en la Tierra no nos ha preparado para anticipar”, dice Elphic.

Para averiguarlo, LADEE trabajará en una fecha límite. El 15 de abril del próximo año, la sombra de la Tierra del color del atardecer envolverá a la Luna para un eclipse lunar. Será una gran vista desde la Tierra, pero una mala noticia para LADEE. La nave espacial funciona con energía solar y requiere luz solar para cargar sus baterías. Un eclipse podría acabar con la misión.

“El plan actual”, dice Elphic, “es, antes del eclipse, guiar la nave espacial hacia la superficie de la luna para un impacto final que podamos estudiar. Tomaremos datos hasta el final “.

Imagen: [correo electrónico protegido]

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