Se Descubren Nuevas Especies De Reptiles Marinos En El Sureste De Alaska

Gunakadeit joseeae

Esta es la representación de un artista de Gunakadeit joseeae. Crédito: Arte de Ray Troll © 2020

Gunakadeit joseeae es el thalattosaurio más completo jamás encontrado en América del Norte.

Los científicos de la Universidad de Alaska Fairbanks han identificado una nueva especie de thalattosaurio, un reptil marino que vivió hace más de 200 millones de años.

La nueva especie, Gunakadeit joseeae, es el talattosaurio más completo jamás encontrado en América del Norte y ha dado a los paleontólogos nuevos conocimientos sobre el árbol genealógico de los talatosaurios, según un artículo publicado hoy en la revista Scientific Reports. Los científicos encontraron el fósil en el sureste de Alaska en 2011.

Los talattosaurios eran reptiles marinos que vivieron hace más de 200 millones de años, de mediados a finales Triásico Período, cuando sus parientes lejanos, los dinosaurios, estaban emergiendo por primera vez. Crecieron a longitudes de hasta 3-4 metros y vivieron en océanos ecuatoriales de todo el mundo hasta que se extinguieron cerca del final del Triásico.

Fósil de Gunakadeit joseeae

El fósil de Gunakadeit joseeae, que se encontró en el sureste de Alaska. Aproximadamente dos tercios de la cola ya se habían erosionado cuando se descubrió el fósil. Crédito: Foto cortesía del Museo del Norte de la Universidad de Alaska

“Cuando encuentras una nueva especie, una de las cosas que quieres hacer es decirle a la gente dónde crees que encaja en el árbol genealógico”, dijo Patrick Druckenmiller, autor principal y director del artículo y curador de ciencias de la tierra en el Museo de la Universidad de Alaska. de El Norte. “Decidimos empezar desde cero en el árbol genealógico”.

Antes del descubrimiento de Gunakadeit joseeae, habían pasado dos décadas desde que los científicos habían actualizado a fondo las interrelaciones de los talatosaurios, dijo Druckenmiller. El proceso de volver a examinar el árbol genealógico de un animal prehistórico implica analizar docenas y docenas de características anatómicas detalladas de especímenes fósiles en todo el mundo, y luego usar computadoras para analizar la información y ver cómo las diferentes especies podrían estar relacionadas.

Druckenmiller dijo que él y su colaborador Neil Kelley de la Universidad de Vanderbilt se sorprendieron cuando identificaron dónde aterrizó Gunakadeit joseeae.

“Era tan especializado y extraño que pensamos que podría estar en las ramas más lejanas del árbol”, dijo. En cambio, es un tipo relativamente primitivo de thalattosaurio que sobrevivió hasta muy tarde en la existencia del grupo.

“Los talatosaurios estuvieron entre los primeros grupos de reptiles terrestres en readaptarse a la vida en el océano”, dijo Kelley. “Prosperaron durante decenas de millones de años, pero sus fósiles son relativamente raros, por lo que este nuevo espécimen ayuda a llenar un vacío importante en la historia de su evolución y eventual extinción”.

Que el fósil fuera encontrado es algo extraordinario. Estaba ubicado en rocas en la zona intermareal. El sitio normalmente está bajo el agua todos los días del año, excepto unos pocos. En el sureste de Alaska, cuando golpean las mareas extremadamente bajas, la gente se dirige a las playas para explorar. Eso es exactamente lo que estaba haciendo Jim Baichtal, un geólogo del Bosque Nacional Tongass del Servicio Forestal de EE. UU., El 18 de mayo de 2011, cuando se pronosticaron mareas bajas de -3,7 pies.

Él y algunos colegas, incluido Gene Primaky, el profesional de tecnología de la información de la oficina, se dirigieron a las islas Keku, cerca del pueblo de Kake, en busca de fósiles. Primaky vio algo extraño en un afloramiento rocoso y llamó a Baichtal, “¡Hola Jim! ¿Que es esto?” Baichtal lo reconoció inmediatamente como un esqueleto intacto fosilizado. Tomó una foto con su teléfono y se la envió a Druckenmiller.

Un mes después, se pronosticó que las mareas serían casi tan bajas, -3,1 pies, durante dos días. Era la última oportunidad que tenían para sacar el fósil durante el día durante casi un año, por lo que tenían que moverse rápido. El equipo tenía solo cuatro horas diarias para trabajar antes de que subiera la marea y sumergiera el fósil.

“Cortamos rocas como locos y logramos sacarlo, pero apenas”, dijo Druckenmiller. “El agua estaba lamiendo el borde del sitio”.

Una vez que la muestra estuvo de vuelta en el Museo del Norte de la UA, un especialista en preparación de fósiles trabajó en períodos de dos semanas durante varios años para limpiar el fósil y prepararlo para su estudio.

Cuando vieron el cráneo del fósil, pudieron decir de inmediato que era algo nuevo debido a su hocico extremadamente puntiagudo, que probablemente era una adaptación para el entorno marino poco profundo donde vivía.

“Probablemente estaba metiendo su agudo schnoz en grietas y hendiduras en los arrecifes de coral y alimentándose de bichos de cuerpo blando”, dijo Druckenmiller. Su especialización pudo haber sido lo que finalmente llevó a su extinción. “Creemos que estos animales estaban altamente especializados para alimentarse en ambientes de aguas poco profundas, pero cuando el nivel del mar bajó y las fuentes de alimento cambiaron, no tenían adónde ir”.

Una vez que el fósil fue identificado como una nueva especie, necesitaba un nombre. Para honrar la cultura y la historia locales, los ancianos de Kake y los representantes de Sealaska Corp. acordaron que el nombre Tlingit “ G unakadeit” sería apropiado. G unakadeit es un monstruo marino de la leyenda Tlingit que trae buena fortuna a quienes lo ven. La segunda parte del nombre del nuevo animal, joseeae, reconoce a la madre de Primaky, Joseé Michelle DeWaelheyns.

Referencia: “Un talattosauroide articulado del Triásico Tardío (Noriano) de Alaska y ecomorfología y extinción de la talatosauria” por Patrick S. Druckenmiller, Neil P. Kelley, Eric T. Metz y James Baichtal, 4 de febrero de 2020, Scientific Reports .
DOI: 10.1038 / s41598-020-57939-2

Otros autores del artículo incluyen a Kelley, Baichtal y Eric Metz del Museo del Norte de la UA.

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