Sintetizando Una Vacuna Contra La Influenza Sin El Virus

virión de la gripe

La nueva vacuna no utiliza las dos proteínas de la superficie del virus de la gripe, que se muestran aquí como picos azules y rojos. Imagen: CDC

Una nueva estrategia de vacuna, que utiliza mensajero sintético ARN (ARNm) en lugar de proteínas purificadas de virus, podría hacer que las vacunas contra la gripe sean más baratas, seguras y fáciles de producir. Los científicos alemanes han demostrado que han podido proteger a los ratones, hurones y cerdos contra la influenza.

Los científicos publicaron sus hallazgos en la revista Nature Biotechnology . La mayoría de las vacunas contra la influenza consisten en hemaglutinina y neuraminidasa, las dos proteínas que cubren la superficie del virus. Para producir estas moléculas, las tres cepas de influenza predominantes se cultivan en huevos de gallina fertilizados o en cultivos celulares. Luego, el virus se recolecta y se descompone para que estas dos proteínas puedan purificarse.

Es difícil predecir qué tan bien crecerá una cepa determinada en ambos medios y producir suficiente virus para millones de dosis de vacuna puede llevar muchos meses. Esto es problemático cuando surge una nueva cepa de influenza pandémica.

Los científicos diseñaron un fragmento de ARNm que codifica la hemaglutinina de la cepa de influenza H1N1. Las células usan ARNm para transportar la información contenida en el genoma desde el núcleo a las afueras de las células, donde se traduce en una proteína. Al inyectar ARNm sintético en la piel de los ratones, los investigadores han podido convencer a las células de los animales para que produzcan la proteína del virus. Esto provocó una respuesta inmune que protegió a los animales de la infección con dosis letales del virus de la influenza.

Para hacer una vacuna de ARNm, no es necesario hacer crecer el virus. Todo lo que se necesita es la secuencia de la cepa de influenza. Las inyecciones podrían producirse en un plazo de 6 a 8 semanas y el coste de producción se mantendría bajo. La vacuna tampoco necesita mantenerse refrigerada para su almacenamiento. También elimina el peligro de shock anafiláctico en personas alérgicas a la ovoalbúmina, una proteína de los huevos de gallina que está presente en las inyecciones en pequeñas cantidades.

El trabajo anterior incluye el uso de ADN en lugar de ARN para vacunar contra la gripe. Estos experimentos, aunque prometedores en modelos de ratón, resultaron en ensayos clínicos decepcionantes en humanos.

El problema con el ADN es que tiene que cruzar dos membranas para ingresar al núcleo de una célula. El ARN hace su trabajo fuera del núcleo de la célula y es mucho más simple. Anteriormente se pensaba que el ARN era demasiado inestable para usarlo como vacuna, pero los científicos lo superaron cambiando la secuencia del ARNm de una manera que aumenta su estabilidad 10,000 veces sin cambiar la proteína que codifica.

Los inconvenientes incluyen que la vacuna solo protegería contra una única cepa de influenza y tendría que reformularse cada año.

[a través de ScienceNOW]

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